bite size chunks of information

A few years ago, I used to write longer e-mails. Some recipients would appreciate it, others probably didn’t – but only my sister had the guts to directly tell me: “I don’t have the time to read your novels”.

She, being a lawyer by profession, likes it short and precise. Why waste more words on a story if you can say it with a few words?

Twitter taught me a similar approach – 140 characters may be enough for some basic messages and thr r sm hu hv lrnt hw 2 abbrev. cntnt 2 fit in2 a msg.

And this isn’t even about the length of messages, but rather about how 2 keep things short – and thus interesting?

I’ve experienced this myself while replying to customers or else writing to those who are known for receiving lots of e-mails per day. The moment I started keeping it very short, they instantly replied. This especially works with überwomen who like to handle their job, the kids na kadhalika at once. Another great way to receive a reply from such a person is to give her fixed options:

Am I prejudiced?

[ ] yes
[ ] no
[ ] maybe

Seriously, the shorter your question, the earlier you’ll receive an answer. Keep it short & simple.

Tell me, with the load of information out there in newspapers and your rss feed reader, which one do you actually read? The shorter ones? Would you just scan headlines and maybe also only read the teaser?

Am asking because my fiancée just told me that her 11-12 yrs old pupils in school do neither know the difference between China and Japan, nor that Tokyo (Metropolis) is the capital of Japan. “You can not expect them to know this”, she was told her by her boss. Which obviously changes all your plans while preparing lecturing material.

Kids do know a lot of other – sometimes useless – stuff these days. And what they don’t know, or what isn’t shown on TV or YouTube, will be searchable via Google. “Knowledge” as such has never been more accessible.

So…knowledge or information on one hand, and on the other hand the way we communicate. These very same kids have grown up with SMS, MMS, the telephone, video replies on YouTube, instant messsengers and collaborative Google documents.

Speed and instant communication matter these days, fame and/or followers, accessible knowledge 24/7/365, fast typing abilities, answers to questions. The journey way we communicate is the destination.

I am sure you’ve meanwhile all heard about Google Wave and how it will revolutionize the internet and the way we communicate. Well it may achieve this change, either now or within the next three years (see: Twitter breakthrough/acceptance in mainstream German media). But I keep on coming back to the initial question: is this the way we really want to communicate with each other? That is: typing short instant messages into our (mobile) devices and replying directly on point to a question.

A really good example for the attention deficit a lot of people are suffering from (I think it all started with MTV-styled cuts on tv) seems to be the Google Wave Developer Preview video which is over 80 minutes long. That’s 80 minutes of geeks talking about a new technology. Would you watch it?

Since 80 minutes are a damn long time for most presentations, there are various short versions of the Google Wave video available online that sum up all the differences between normal e-mail communication and the Google Wave approach.

Something similar applies to blog posts. With communication tools like Twitter all around, I feel that ppl not only minimize the time they’ve previously spent on blogs, but also stop reading those with longer blog posts. Not because their content isn’t that interesting – but a) because of other, competing online content (on the feed reader) and b) because it takes time to read all this stuff here.

What I am really afraid of and my reason for this blog post is that we will lose a feeling for the poetry between the lines and our ability to spend time on longer articles – just because communication as such is so much more different nowadays and somehow also unconsciously changes the way we read.

Could this scenario be true?

It’s our turn to read

“It’s Our Turn To Eat: The Story of a Kenyan Whistleblower”, by Michela Wrong, ISBN 978-0-00-724196-5


After having read this interesting book by Michela Wrong, written in a similar style as “In the Footsteps of Mr. Kurtz: Living on the Brink of Disaster in the Congo” (which I really liked) – I am still confronted with some open, or rather: resulting questions this book has generated.

And this although the issue itself – the bogus deals by the “Mount Kenya Mafia” – have been debated elsewhere numerous times. I chose so call it “elsewhere”, as Michela Wrong also mentioned the (Kenyan) blogosphere where John Githongo’s seemingly sudden departure from the official job & disclosure of cosa nostra secrets had been ripped apart in the usual manner. I am yet to see a German publication where the German blogosphere is taken into account with so much attention. This, however, may be related to their media and German sceptism which doubts anything that’s not published or confirmed by numerous sources.

I take it that a lot of readers of my blog with an interest in Kenyan affairs also read, or at least read about this book, and have their own opinion of it.

Another reason for blogging about this – already closed? – chapter of contemporary Kenyan history is that I can somehow relate to the described silver spoon upbringing of JG in a sense that a) discussions and intellectual discourse where part of the family life and b) that our generation – JG is 10 years older than me but I think most of you are just as old as I am (>30) – still enjoyed this limited or filtered view of the world, where everything new was sucked up with great interest for the lack of multiple media resources that would otherwise constantly penetrate your brain with “news”. I actually enjoyed this part the most during childhood – being forced to live in an environment where news would only dribble in, instead of showing up on the web-based RSS feedreader. Why? Because it enables you to take your time for your own development and dreams. I consider this a luxury that I am not taking for granted. Michela also mentioned this part where listening to the BBC World Service (instead of the montonous “HE DT arap Moi today said…” on KBC) was part of the daily habits. And I wouldn’t limit this to a family’s financial status as most Kenyans actually read more newspapers than e.g. Germans.

Sooo… first question is: why was such a book written by a foreign observer? Why not by someone in Kenya or in the diaspora? Because of fears? Or because life is so hard & busy that there’s no time for such excursions? Or is it because of the culture which is so much forward-driven, with a focus on things to come instead of those that already happened?

After the first 100 pages into the book, I thought it is a bit too Kikuyu-centric, but then, again, I think it’s Tucholsky who once said it is best to view your own country from the outside – and if these stereotypes (she even mentioned the jokes) are what it takes to draw a rough picture of this group for the uninformed world, then so be it.

Which effect did this publication have on Kenyan society (within and outside of Kenya)? What’s with the role of a whistleblower (anyone still remembers David Munyakei?) in today’s Kenya and what about that anonymous reporting tool introduced @ KACC two years ago? What do you think about JG’s actions (as described via the book)?

“Kenyans tend to quickly forgive or forget”… in the light of the post-election violence, a corruption scandal may not be that interesting after all.

I also wondered how Kenyans would feel about this book + the story it tells. The way it was written, the examples used to explain historically-based feelings inside ethnic groups, the readership it was written for… questions that pop-up between the lines, how it feels to read about your own people, friends and known public figures.

Michela also mentioned the network: “..he became aware of a delicate cobweb of expectations, obligations and duties tying him down” which makes Kenyan politics so interesting to me. It’s like having half of the Kenyan blogosphere / diaspora as friends on Facebook and Twitter, and then publishing opinionated status updates in a Koigi wa Wamwere manner. And, again, comparing Kenya to Germany (which is an on-going mission of this blog, I think), I am yet to see an interesting book on a contemporary German politician. Most of them are just as boring as their political agenda – which is also why Angela Merkel will most likely win the upcoming elections in Germany and remain Chancelorette for the next legislative period. Not because she’s any better or because she’s a woman (only positive reason, it seems), but because she has a network where she remains the queen at the center of the beehive. This is btw the same woman who once refused to meet with Barack Obama and later on licked his boots just because his network is so much more influential then hers.

You know it’s a bit hypocritical to openly wonder about politics & corruption in an African state when at the same time Europe comes up with dictators leaders such as Silvio Berlusconi in Italy. You can write a book about just another African economy that has been corrupted in the past by the Hippo Generation and a laissez-faire mentality in society, and it will sell quite well. But a book on a corrupt European leader? No. Makes me wonder where our priorities are.

Another detail or theme that I’ve been wondering about is the change on Kenyan culture. Yes, Kenyan culture. As paradox as it may seem – and I am not talking about books like “How to be a Kenyan” by the late Wahome Mutahi, the national dress once artificially invented by the Nyayo regime (Nyayo car??!) but rather this new Kenya which developed along with Moi’s last years, NARC and the 2002 elections and the spirit it brought to society since then.

The appreciation of a society for cultural values – their own + shaped style, language, habits, new communication tools – has so often been an indicator to me of how a country actually performs. Please correct me if I am wrong on this, but I think that Kenya has in the past 10 years eventually found its own roots somewhere out there where local stars have become more interesting than foreigners, where the City of Nairobi is actually (& eventually!) regarded as a cosmopolitan place (despite frequent power failures & water shortages) and where there’s much more nationalism to be found these days which is not based on Obama’s Kenyan roots or just another sports athlete. And it’s not that Nairobi has never been that progressive before – only: the speed of growth seemingly increased tremendously, it seems (to me).

Taking this new Nairobi as an indicator (! – pole for the NGO lingo) for things to come, where do these worlds of the old and new mix up to the bigger picture? When will we see the political change in Kenya the electorate voted for in 2002 and 2007? A new Kenya where power failures are a thing of the past, where broadband internet connections will help the youth stay in rural areas (vs. urbanisation), where water bodies are actually protected and land grabbing reversed for the sake of a growing nation? Where education and proper health care are top priorities?

Questions which probably won’t be answered any time soon, but I secretly wish that integre characters like John Githongo are now using the time building up their support on the basis. Bottom-up instead of top-down – maybe that’s the new strategy these days – loosely joined forces that have a nation in mind and not their own pocket, where qualifications are more important than cosa nostra networks.

Politics. I actually decided not to blog about politics anymore since January 2008, and this isn’t even meant to be book review. I’d love to read about your opinion of this book though, and maybe also find some answers to my given questions above and other things I’ve most definitely left out for various reasons. Thx!

Wrong, Johnson, Moyo – eine Auswahl

Ein Artikel online über Demenz brachte mich auf Umwegen zu Tilman Jens, der ein sehr streitbares Buch über …. den Umgang mit seinem Vater, Walter Jens , geschrieben hat.

Überhaupt, dass ein 54jähriger Mann immer wieder als “Sohn von…” eingeleitet wird, wäre dann schon Grund genug, sich noch zu Lebzeiten zu differenzieren. Aber so?

Das Thema Alzheimer haben wir in der eigenen Familie von Anfang bis Ende durchlebt und nachdem der Spuk jetzt endlich vorbei ist, frage ich mich immer wieder: was bleibt?

Was bleibt – außer der Erinnerung, der Liebe, den Verbindungen – vom Intellekt, vom Schaffen zurück?

Menschen sind wie Bäume. Je älter sie werden, desto mehr Jahresringe bekommen sie und können besser verwertet werden. Spenden sie zu Lebzeiten Schatten und Schutz, können aus ihren Stämmen später lange und breite Bretter gesägt werden. Je mehr ein Baum erLebt, desto ergiebiger lässt sich davon profitieren.

Leider stimmt der Vegleich an dieser Stelle nicht mehr, denn Krankheiten wie Alzheimer oder Parkinson befallen Menschen wie ein Pilz, der die Substanz verändert und genau dort ansetzt, wo es am meisten schmerzt. Aus brauchbar wird unbrauchbar.

Eine ähnliche Frage stelle ich mir immer wieder bei Online Publikationen, die oft weniger breit und nachhaltig irgendwo im weiten Datennetz erscheinen und ob der Fülle an Informationen im Datennirwana untergehen.

Dieser Blogpost könnte auch ganz anders betitelt werden und ich könnte vielleicht von Anfang an hervorheben, dass ich mich viel lieber mit der Bedeutung von Onlineveröffentlichungen vs. Büchern beschäftigen würde.

Allein, ich vermag es in seiner Gänze nicht zu erfassen, gar zu überblicken, daher beschränke ich mich auf simple Fragen und stelle im Folgenden drei Bücher vor, die jetzt dank Amazon den Weg auf meinen Schreibtisch gefunden haben und sich elegant an der sonstigen Pflichtlektüre vorbeimogeln.

Die Pflichtlektüre besteht zur Zeit übrigens aus wissenschaftlichen Publikationen zum Thema Abwasserbehandlung in Entwicklungsländern, was zwar technisch überaus interessant ist, aber eben nicht faszinieren vermag – ganz im Gegensatz zu Gegenwartsliteratur über den afrikanischen Kontinent.

Eines aber noch vorweg: wenn wir in Zeiten einer WebCiety den Wechsel hin zu einer sich-ins-Netz-verlagernden-Gesellschaft bemerken, in der die Kommunikation miteinander an erster Stelle steht, stelle ich mir zwangläufig immer wieder die Frage: welchen Stellenwert haben Bücher (gedruckt, auf Papier) im 21. Jahrhundert?

Und: wer soll das alles lesen (?)…. in einer Zeit, in der die Aufmerksamkeitsspanne von Jugendlichen durch MTV und YouTube gerade einmal gefühlte 10 Minuten beträgt und wenn Informationen nicht mehr in kleinen Häppchen oder gar in Linkform präsentiert werden?

Wenn wir weiterhin davon ausgehen, dass sich moderne e-Book Reader (wie Amazons Kindle und kostengünstige Einsteigercomputer wie Netbooks als alternative e-Book reader) durchsetzen werden (oder gar Handyromane, wie in Japan schon sehr populär), wie werden diese Inhalte (und nur darum geht es eigentlich) mit dem neuen Konsumverhalten vernetzt? Werden unsere Kinder das Buch als solches wahrnehmen und konsumieren, oder eher als Teil des Wissens in einer virtuellen Bibliothek abspeichern? Und wie werden sie damit umgehen?

Alles Fragen, die mich immer wieder beschäftigen und die micht jetzt trotzdem nicht vom Kauf der folgenden Exemplare abgehalten haben:


Michaela Wrong: “It’s our turn to eat – the story of a Kenyan whistle blower”

Über John Githongo und seinen Kampf gegen die kenianische Korruption. Aufgeschrieben von Michaela Wrong, die ihn seinerzeit in seinem selbstgewählten Exil in England aufnahm. Michaela Wrongs Buch über Mobutu wurde schon gierig verschlungen und liest sich gut, ähnliches erwarte ich daher auch von diesem Werk, das die (größtenteils schon bekannten) Verstrickungen kenianischer Politiker in Korruptionsskandale beschreibt .

Dieses Buch wird in Kenia zur Zeit wohl nur unterm Ladentisch verkauft und dürfte sich zu einem Beststeller entwickeln, denn – anders als der Verfall Kongos – handelt es sich bei Kenia um eines der reichsten Länder Afrikas. Freilich hat Kenia nicht die Bodenschätze, wie sie Botswana oder der Kongo (DRC) aufweisen können. Seinen Reichtum zieht es vielmehr aus der geopolitisch günstigen Lage am Indischen Ozean (Hafen, Tourismus), den vielen Exilkenianern im Ausland (die für einen informellen Geldfluss sorgen) und vielleicht auch noch aus der Agrarwirtschaft (Kaffee, Tee, Blumen). Und während viele Ministerien immer noch vom Geldsegen der EU abhängen, die gelegentlich ein paar Pickups als Projektautos finanzieren, verfügen viele kenianische Politiker über ein sehr gutes Einkommen, das im sehr krassen Verhältnis zu ihren eigenen Leistungen, aber vor allem dem Durchschnittseinkommen im Lande steht.

Korruption als solche mag für viele als Ausgleichssystem für die vielen Ungerechtigkeiten in der Volkswirtschaft verstanden werden. Tatsächlich jedoch ist sie wie ein Pilz, der ein gesundes System zerstört und unbrauchbar werden lässt.

Die wirkliche Kernaussage dieses Buches scheint aber zu sein, dass das korrupte System vom scheinbar eigenen Mann aufgedeckt worden ist, der als Vertreter einer neuen Generation mit anderen Werten und Idealen aufgewachsen ist. Was wir hier sehen, ist der ungerechte Kampf zwischen den alten Männern eines über die Jahre gewachsenen profitablen Systems und einzelnen Vertretern wie John Githongo, die über einen viel moderneren Erfahrungshorizont verfügen.

Wäre ich ein bißchen Deutscher und älter – vielleicht so wie Tilman Jens – würde ich es vielleicht mit den Identifikationsproblemenen der 1968/1978er Generation im Nachkriegsdeutschland vergleichen. Interessant dabei: die wirklichen Auswirkungen erkennen wir oft erst an der folgenden Generation.


Dominic Johnson “Kongo: Kriege, Korruption und die Kunst des Überlebens”

Dominic Johnson ist mir als Afrika Korrespondent der taz bekannt, dessen Artikel seinerzeit mit einer der Gründe für mein taz-Abo waren.

Ich war noch nie im Kongo, jedoch steht die Region auf meiner Reiseliste ganz weit oben. Aufmerksame Leser meines Blogs wissen sicherlich, dass ich hier schon den einen oder anderen Artikel mit Inhalten zum Kongo (als Region, nicht nur DRC) veröffentlich habe. Kurzum: für mich ein überaus vielversprechendes Buch, in dem ich vielleicht auch meine Vermutung wiederfinden werde, dass sich die “Demokratische Republik Kongo” in den nächsten Jahren in Einzelstaaten aufteilen wird. Der Kongo ist die für mich zur Zeit spannendste Region Afrikas.

“Die Kunst des Überlebens” – ja. Trefflicher kann man es wohl nicht beschreiben.

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Dambisa Moyo: “Dead Aid – Destroying the biggest global myth of our time”

Ein Buch im Stil von Prof George Ayitteys “Africa Unchained – The Blueprint for Africa’s Future”, das die “Ablasszahlungen” des Westens an Afrika beschreibt und einen neuen Weg aufzeigen möchte, der wirkliche Entwicklung in Afrika ermöglichen soll.

Da ich auch in dieser aufgeklärten Zeit immer wieder auf Zeitgenossen stoße, die ein komplett falsches Bild vom afrikanischen Kontinent und dem riesigen Potential haben, ist es umso wichtiger, Vertreter neuer Theorien zu entdecken, die – wissenschaftlich fundiert – eine eigene Lösung aus der Misere beschreiben und idealerweise auch noch über die nötige berufliche Erfahrung verfügen, die ihre Glaubwürdigkeit untermauert.

In Dead Aid, Dambisa Moyo describes the state of postwar development policy in Africa today and unflinchingly confronts one of the greatest myths of our time: that billions of dollars in aid sent from wealthy countries to developing African nations has helped to reduce poverty and increase growth. (Quelle)

Dambisa wurde letztens auch von der BBC im HardTalk interviewt und ich habe sie vorhin via Twitter auf das Africa Gathering Ende April in London hingewiesen. Mal schauen was draus wird…Sie kann nicht, ist auf Lesereise in den USA.

The silver lining der hier vorgestellten Werke ist für mich ganz klar die Erkenntnis, dass es Veränderungen in Afrika nur durch eine neue Generation geben kann, die – aufgewachsen mit traditionellen Verhaltensmustern und typischen US-amerikanischen SitComs wie dem Fresh Prince of BelAir – ihren eigenen Weg finden muss.

UPDATE: Fünf Wochen nach VÖ dieses Beitrags ist in der FAZ ein Interview zu Dambisa Moyos Buch erschienen. Und jetzt hat sie sogar wohl noch im Vortrag bei der Weltbank überzeugt. Wer sich auch nur ein bißchen mit Afrika beschäftigt, sollte dieses Buch unbedingt lesen – kann es wärmstens empfehlen. Weniger um einen möglichen Lösungsweg aufgezeigt zu bekommen, als vielmehr die moderne Einstellung des neuen Afrikas zu verstehen.

Asiyefunzwa na mamaye, hufunzwa na ulimwengu.


As twittered earlier, these books shall enhance my chances for a seat at the Kenyan parliament (no work, taxfree income, free car) – or at least raise my mzungu status within the Kenyan blogosphere.

Now, would you please excuse me, I’ve got to teach some Kiuk to other Exilkenianer who were forced to leave home in 1982….

(I am really excited that I eventually managed to bring some of my books to Frankfurt – all in all 4 huge bags full of books, language material and other goodies I can’t enjoy online or via my computer. nice!).


“We are in a fragmenting culture, where our certainties of even a few decades ago are questioned and where it is common for young men and women who have had years of education, to know nothing about the world, to have read nothing, knowing only some speciality or other, for instance, computers.”

“Reading, books, used to be part of a general education.”

“And we must remember that this respect and hunger for books comes, not from Mugabe’s regime, but from the one before it, the whites. It is an astonishing phenomenon, this hunger for books, and it can be seen everywhere from Kenya down to the Cape of Good Hope.”

“Yet despite these difficulties, writers came into being, and there is another thing we should remember. This was Zimbabwe, physically conquered less than a hundred years before. The grandfathers and grandmothers of these people might have been storytellers for their clan. The oral tradition. In one generation – two, the transition from stories remembered and passed on, to print, to books. What an achievement.”

“Writers are often asked, How do you write? With a processor? an electric typewriter? a quill? longhand? But the essential question is, “Have you found a space, that empty space, which should surround you when you write? Into that space, which is like a form of listening, of attention, will come the words, the words your characters will speak, ideas – inspiration.” (source)

As long as someone with a Mercedes has a better social standing than a university professor, as long as books are still very expensive in some parts of the world, as long as tv is the “new” medium for those who have been without such entertainment for a long time, as long as the old generation will still mistake LOLcats & Jackass videos on YouTube for the new digital world order – as long as these conditions persist – blogs will fill in the gap where publishers have just failed in the past, wikis will do what encyclopaedias have failed to deliver and multimedia online will provide what many controlled institutions are trying to hide from the masses.

der Stapel


Jetzt bin ich schon fast drei Wochen in meiner alten dreiJahresHeimat Frankfurt am Main – und habe natürlich erstmal einen richtigen Stapel kostenloser Zeitschriften und Flyer angesammelt.

Das sind aber auch genau diese Kleinigkeiten, die es bei uns aufm Land in Suderburg nicht gab. Ok, die Unicum mit ihren McKinsey Anzeigen und anderem Erstsemesterblablub und dem einzigen Lichtblick Jamiri gab es schon, aber so für den Rest musste man immer entweder nach H, HB oder HH fahren. Abseits vom langweiligen mainstream gibts auch nen interessantes Radioprogramm via Radio X (O-Kanal halt, so wie in jeder vernünftigen Stadt mittlerweile) und interessante zines wie den/die “diskurs”. Is man ja quasi so als Web 2.0 kid gar nicht mehr gewohnt wg PDFormat, Umweltschutz und und und…

Nach 5 Jahren aufm Land im Landkreis Uelzen finde ich jede Stadt genial.

Meine Arbeitskollegen aus Berlin finden Frankfurt langweilig, und wenn man sich die verwaiste Zeil ab 21 Uhr anschaut, kann das schon verstanden werden. Auf der anderen Seite habe ich aber noch keine Stadt in Dland kennengelernt, in der tagsüber so viel highlife ist und Veranstaltungen ohne Ende gepusht werden, und dann Nachts eine fast schon befremdliche Stille herrscht (gut, ich wohne hier auch grad recht luxuriös in einer etwas ruhigeren Gegend).

Gibt es überhaupt DIE Stadt, in der man so richtig glücklich sein kann?
(außer Nairobi natürlich :-)


It’s almost like as if they are already keeping the thumb on the phone’s red button.

Trying to call someone in Nairobi from abroad is easy and cheap, lakini most jamaas there – it seems – are used to 10 seconds conversation: no long greetings, a very short smalltalk and then an abrupt ending.

– “Eh, hello, this is JKE calling.”
“Oh, r u in Nairobi?”
– “No, I am calling from Germany…so, how are you?”
“Oh, here everything is just fine.”

… (~ 20 seconds)

“Ok, goodbye & thx for calling.”
– “Ah…?”


Irritating, especially since I am the one who is calling and paying for the call.

AOB: came across this textbook on “Swahili for Starters” yesterday while strolling through our local (university) library.


I just had to borrow something as all the books I went there for were already taken by someone else and since the really interesting stuff (as pictured below) wasn’t available for lending.


Kikuyu-English Dictionary, by T.G.Benson, Oxford @ Clarendon Press, 1964

(and the best thing I saw there was a Lingala-English dictionary…*sigh*)




Steve already received his copy the other day, and since I found a perfect deal to secure mine for only 10,- EUR, I just couldn’t resist…

For more literature on contemporary music from the continent, here’s an interesting PDF (~0,2 MB) from the Depatment of Anthropolgy and African Studies @ the University of Mainz in Germany.

Next book on my wishlist is Gerhard Kubik’s “Africa and the Blues”.